The nature of the PT governments: a variety of neoliberalism?

Issue Editors: Alfredo Saad Filho (SOAS), Juan Grigera (UCL),
Ana Paula Colombi (UNICAMP)
Not   so   long   ago   Brazil   was   presented   as   the   worldwide   example   of   a   successful   peripheral   country,   a ‘posterboy’   of   the   benefits   of   a   stable   democratic   system   and   economic   stability.   Lula   and   his   popularity were   taken   at   face   value   for   his   ‘bold   move’   of   leaving   confrontational   and   socialist   ideas   behind,  embracing   instead   moderation,   seducing   international   business   worldwide   and   taking   care   of   the   poor.

However,   the   ongoing   political   crisis   since   2013   has   shifted   dramatically   the   previous   esteem   of   the Partido   dos   Trabalhadores   (PT)   as   a   ruling   party   and   shaken   the   assumption   of   Brazil   as   a   new  emerging   global   leader   within   the   group   of   BRICS.   These   changes   in   the   national   and   international  perceptions   of   PT’s   success   have   also   been   reflected   in   different   ways   in   the   many   waves   of   readings   and  debates   on   the   nature   of   the   PT   governments,   generating   a   rich   and   diverse   literature   both   within   Brazil  and internationally.

The   trajectory   of   the   PT   poses   a   unique   challenge   to   its   understanding,   one   that   has   been   insufficiently addressed   by   the   literature.   The   PT   as   a   party   in   power   seems   easier   to   comprehend   when   compared with   other   parties   internationally   than   when   looking   at   its   own   history,   that   of   a   party   stemming   from the   political   project   of   ​ sindicalismo   novo   ​ (the   new   anti-dictatorship   trade   unionism)   and   radical   social  movements.   This   made   the   PT   not   only   unique   for   its   grassroots,   bottom-up   approach   within   the brazilian   political   system   but   also   outstanding   among   the   left   in   the   region   for   its   more   than   three  decades   of   history   that   knew   no   divisions.   The   transformation   of   PT   once   in   federal   power   has   been frequently   addressed   through   the   study   of   ​ Lulismo   (Lula’s   leadership).   This   deflection   prevented   the question   of   the   discontinuities   of   the   PT,   putting   forward   a   variety   of   explanations   that   either,  stemming   from   mainstream   political   science,   underline   the   novelties   of   the   constituencies   and   thus   their interests   and   demands,   or   that,   based   on   Gramscian   thought,   understand   this   process   as   ​ transformismo​  that   is   changes   in   the   internal   organisational   models   and   the   profile   of   party’s   leadership.   A reconciliation   of   PT’s   history   with   PT’s   present   seems   an   impossible   enterprise,   both   theoretically   and politically.

The   economic   policies   of   the   PT   governments   have   been   addressed   in   a   different   context.   Their  continuity   and   change   are   discussed,   in   this   case,   against   the   neoliberal   model   of   Fernando Henrique Cardoso.   This   in   turn   is about   how   to   assess   the   importance   of   the   changes,   since   continuities   are   overwhelmingly   evident.

Those   who   propose   to   characterize   the   nature   of   the   PT   as   a     ​ developmentalist   project   insist   on   the  significance   of   the   shifts   in   the   role   of   the   state,   industrial   policy   and   the   redistributive   policies.   A   rich  debate   has   flourished   along   these   lines   as   to   how   to   best   qualify   this   developmentalism,   both   to differentiate   it   from   those   of   the   post-war   and   as   to   how   to   better   capture   the   specificities   of   the   current  model.   In   this   vein,   ​ social-desenvolvimentismo   ​ emphasizes   the   redistribution   of   income, novo-desenvolvimentismo   ​ focuses   on   export-led   growth   and   fiscal   discipline   and  neodesenvolvimentisto   ​ highlights   its   limits   vis-à-vis   the   post-war   experiences.   A   different   set   of   readings  comes   from   the   idea   that   the   PT   has   embodied   challenges   to   neoliberalism,   and   should   thus   be understood   as   a   post-neoliberal,   or   even   anti-neoliberal   government:   one   where   the   continuities   are difficult legacies of the previous era, rather than structural characteristics of the period.

The   political   turmoil   that   has   been   ongoing   since   2013,   including   in   its   wake   the   impeachment   of   Dilma  and   a   profound   crisis   of   the   PT,   should   not   be   an   opportunity   to   close   these   fruitful   debates.   It   should, rather,   be   seen   as   a   unique   chance   to   reassess   the   experience   from   a   broad   perspective   that   considers   the  whole   cycle   of   the   PT,   inviting   to   reflect   in   a   way   as   encompassing   as   possible   that   can   account   for   the  whole   cycle   including   party’s   demise/crisis   in   2016.   A   second   vantage   point   of   this   specific   moment   is that the legacies of the period can be acknowledged and appropriately appraised.

This   special   issue   stems   from   the   understanding   that   a   perspective   that   has   not   been   fully   developed   is  one   that   attempts   to   theorise   the   varieties   of   neoliberalism.   We   thus   invite   for   contributions   that   try   to  develop   this   perspective   in   what   we   hope   will   contribute   to   understanding   the   nature   of   the   PT   and  Brazil,   but   also   widen   and   enrich   our   conceptualisation   of   neoliberalism   beyond   the   region   as   well.   The  challenge   is   thus   not   to   deny   the   existence   of   peculiarities   and   shifts,   but   rather   to   attempt   at   reconciling them   with   a   broader   understanding   of   the   period   and   of   neoliberalism.   The   specific   conditions   of   PT  hegemony,   the   nature   and   characteristics   of   its   social   policies,   the   continuities   and   changes   of   its economic   policies,   the   political   regime   and   the   mode   of   integration   to   the   world   market,   all   pose  challenges   to   our   understanding   of   neoliberalism   as   we   knew   it.   The   question   is   whether   they   constitute a   distinctive   mode   of   domination   and   accumulation   or   rather   a   specific   variety   of   a   fundamentally  similar mode of accumulation and domination. The   aim   of   this   special   issue   of   ​ Latin   American   Perspectives   is   thus   to   invite   to   a   discussion   of   the   nature of   the   PT   governments.   We   will   be   welcoming   contributions   that   both   attempt   at   an   account   of   the whole   cycle   of   the   PT   and   that   either   conceptualize   it   as   a   variety   of   neoliberalism   or   have   a   substantial critical   engagement   with   this   perspective.   Submissions   are   invited   on   any   relevant   topic   within   this framework, which could include but are not limited to:

Theoretical engagements with the problem of how to define different varieties of neoliberalism, specifically how they are relevant to understand the PT governments Macroeconomic or political economic approaches to the policies and accumulation dynamics of the PT, including financial and fiscal policies, the impact of the commodity boom, balance of payments, and exchange rates.

The political system under PT: state reform, neo-populism, party alliances and corruption Assessments of the productive development policies (industry, agriculture, etc.), including trade and investment policies, the impact of PAC, BNDES

  • Changes and continuities of the social policies and the social structure during the PT governments, including distributive impact of different policies and multiple dimensions of inequality
  • Discussions of the transformations of the job market, capital/state/labour relations and trade unionism under the PT rule
  • Regional and local perspectives of the PT governments: policies and heterogeneities of space

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Alfredo Saad Filho (SOAS): as59@soas.ac.uk
Juan Grigera (UCL): j.grigera@ucl.ac.uk
Ana Paula Colombi (UNICAMP): anafcolombi@gmail.com